2011-10-19(Wed)

iRobot CEO柯林安格專訪

未來的「倫巴(Roomba)」也能打掃浴室? 美國iRobot執行長專訪

原著・攝影/瀧本大輔(日經趨勢雜誌)、攝影/近森千展

原文網址: http://trendy.nikkeibp.co.jp/article/pickup/20111006/1038210/?ST=yahoo_headlines&P=1

20111014

Colin_Angle.jpg

美國iRobot公司的柯林安格(Colin Angle)執行長他和MIT大學中人工智慧研究室的同伴於1990年創立了iRobot公司。該公司除了生產家庭用掃除機器人「倫巴」以外,也生產軍事用途用的掃雷或救生的特殊機器人而廣為人知。

 

說到在全世界大熱賣的家庭用掃除機器人,就是美國iRobot公司的「倫巴(Roomba)」了。其最新機種的「700系列」已於107日在日本開賣。這次新上市的產品,特別採納了日本使用者的意見,對於塌塌米掃除或提升設計性能等等,做了許多功能上的改良。

 

 從2002年開始在美國發售第一代的機種以來,到現在共賣出了六百萬台的倫巴,此700系列已經是第七代了。今後,到底倫巴還會進化到怎樣的程度呢?我們特別訪問了iRobot的執行長柯林安格(Colin Angle),請他談一談家用機器人的未來藍圖。

 

 

記者:倫巴雖然現在於全世界大熱賣,但至今為止家用機器人的成功案例卻很罕見。貴公司怎麼分析消費者能夠接受貴公司的產品呢?

柯林・安格執行長(以下簡稱A):到今天為止很多已經問世的機器人都擁有很多各式各樣的功能,來做為賣點。然而,結果這些賣點都只能做到低程度的效果。另外一方面,倫巴卻是專注在單一機能上。而且能用很便宜的價格就買到,這是我們強烈希望這個產品不是賣給富裕階層專用就結束了。

 至於過去的機器人,有很多具有讓人驚豔的精巧展示效果。然而,這些都很昂貴,可以說是「藝術品」。這些產品拿去電視上表演是很適合,但絕不能說是實用的產品。

日本的技術雖然很優異,但這些都不是可以拿來賣的「製品」

記者:日本的企業或研究單位在機器人領域具有相當高度的技術,但在家用方面卻幾乎都為進展到可以食用的程度。您怎麼看這樣的現狀?

A:說到日本的企業或研究單位具有非常高度技術的想法,我也有同感。然而,我覺得日本的企業或研究機關太過執著於開發可以用雙腳行走、跑步的人類型機器人了。這些在技術上非常優異的東西,都可以說是用來展示用的技術,無法看作是聚焦在實際商品化的樣子。

此外,日本有很多機器人並不是要拿來獲利用的,意義上有很強烈做為自己公司的技術比其他公司優秀的手段。這樣只是做為開發行銷的道具,而不是實際的產品。反之,iRobot則是希望成為專業的機器人製造商,要做出可以賣的、賣得出去東西。這是很大的差異。

Rumba_Packbot.jpg

手拿著新型倫巴的安格執行長。而在福島第一核電廠中所使用的作業用機器人「PackBot」也一起登場。

記者:您認為特別在甚麼地方上,可以看到這種可以賣的機器人和不能的機器人之差異?

A:(稍微考慮了一下)請讓我說個稍微有點誇張的答案:假如我們賣出的機器人故障了,而遭到使用者全面抵制的話,我們公司的職員都會丟掉飯碗。換句話說,我們真的是把它當作事業在經營。

 

另一方面,展示用機器人的目的,則是要在引起熱潮的秀展中給人看的。我認為這就是差異之處。我們的機器人是為了經營事業,而展示用機器人則是學術性(非實用)。

 

記者感想:安格執行長雖然認同日本企業的技術能力,但卻也辛辣的批評其過於技術偏重而不實用的問題。事實上,讓人興奮的秀展上看的人型機器人,對於開發關鍵技術上很有幫助沒錯,但其本身並不是可以放在店頭販賣的東西。安格執行長點出「這是一項事業」、「機器人不是看起來酷就好了,必須是有用的東西」等等的意見,對於考量日本製造業的未來時,是非常具有示範意義的言論。

 

單一功能是倫巴的強項

記者:家用掃除機器人領域中,有越來越多的競爭產品出現。而您認為iRobot的強項在哪裡呢?

A:我們最大的強項,在於專注於將地板打掃乾淨上來開發倫巴。我們不是把所有的技術都塞進這個產品中,而只投入可以將地板完美地掃除乾淨的技術,自信可以建構出效率最好的產品。

例如,倫巴會藉由感測器來偵測出變髒的地方,而特別在那裏仔細打掃。由於具備了可以很快判斷出根據不同狀況而做出最佳判斷的「iAdapt」人工智慧,即便是放有家具的地方也可以確實地打掃乾淨。

CEATEC2011.jpg

在整體展示秀展「CEATEC JAPAN 2011」現場中倫巴也受到很大的注目

至於我們競爭對手的機器人,都是採用將房間切割成許多小方格而依序去打掃這些方格方式的產品。這在沒有任何東西的房間中可能很有效,但如果房間中放了東西的話,這個方式就會產生混亂,而沒法清掃得非常好。如果碰到放了很多家具的房間,應該就沒辦法清掃乾淨了。

記者:倫巴從2002年上市開始已經經過九年,而進化到了第七代。今後,您打算再怎麼改進呢?此外,您腦海中描繪了怎樣的理想?

A:今後與其再增加新的特徵,我們反而希望可以提供出許許多多在家庭中執行作業的新機器人。倫巴可以自己啟動電源,好好打掃地板,然後再自己跑去充電。同樣地,我認為也可能有擦地板或擦牆壁的機器人、打掃浴室的機器人、摺衣服的機器人、割草機器人等等各個領域的產品。我們iRobot希望在這些領域中,使機器人更加進化下去。

以機器人來管理機器人是未來的藍圖

記者:您對於家用機器人的未來,有怎樣的理想?此外,這是針對怎樣的需求呢?

A:我們的長期目標,是以機器人來建構出家庭自己可以自己維護的系統出來。如果能達到這個目的,家庭中住的人,就可以從家事中解放出來。這就是我思考的未來機器人之理想。

就如剛才所說明過的一樣,當輔助用的機器人很充實了之後,就應該會需要具備雙向溝通功能的機器人。這種雙向溝通機器人,就可以達到和的人互相溝通的「管家」功能,而成為管理每個機器人的司令塔。像這樣成為長期觀察關鍵的產品,就是我們開發中的機器人「AVA」。
AVA.jpg

iRobot開發中的機器人「AVA」的原型。在專訪前一天舉行的說明會中,展示了裝有iPAD作為操作面板使用的原型機。會場說除了要做到和使用者雙向溝通的「管家」功能外,還能通報家中的安全狀況與家中工作的機器人工作狀況。

除此以外,我認為機器人在遠距醫療上也非常有用。最新的醫療科技應該不是只存在於醫院,也應該要走入家庭才對。伴隨著社會高齡化的趨勢,遠距醫療的需求也會越來越強烈才對。

 

記者感想:結論是iRobot想要提供出守護家庭、維護家庭而且還能管理使用者健康的機器人。而安格執行長所描繪的,就是這樣的未來。在高齡化的社會中,打掃家庭和搬運重物等等得靠身邊的人來執行的需求會越來越高。安格執行長就指出了「這些都可以交給機器人,讓高齡者可以一個人就活得快活長久」的遠景。這樣的想法不只iRobot有,很多與機器人相關的企業也都有這種共通的想法。


今後,在我們身邊周遭將會越來越多機器人的身影吧。只不過,這樣的未來景象和我們日本描繪之存在「原子小金剛」或「多拉A夢」機器人的世界,可能不太一樣就是了。

 

 ===
參考: 前iRobot CEO專訪
http://koubokukei.blog128.fc2.com/blog-entry-396.html

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